不在乎成本的美軍,爲什麼越來越喜歡馬斯克

不在乎成本的美軍,爲什麼越來越喜歡馬斯克

埃隆·馬斯克(Elon Musk)領導的太空探索技術公司SpaceX早年並不入得了美國五角大樓高層的法眼。但現在,SpaceX在吸引美國軍方業務方面取得了前所未有的成功。

以下是翻譯內容:

近幾個月來,從發射國家安全衛星,到改善軍方的天氣預報設施,再到建造新一代用於跟蹤敵方導彈的小型航天器,SpaceX與美國軍方達成了多項協議。

SpaceX還與美國空軍和陸軍合作展示通信鏈路技術。幾周前,公司與美國五角大樓簽署了一項協議,研究使用SpaceX星際飛船向全球各地運送貨物的可行性。公司工程師設想用這種內置火箭引擎的巨型深空飛船將80噸的貨物在幾分鐘內運往世界各地。

從一開始馬斯克就表示,他的最終目標是殖民火星,以便在必要時爲人類提供逃離地球的安全途徑。但在此過程中,SpaceX積累了總額約50億美元的民用發射合同。它還贏得了爲軍方提供火箭發射和打造衛星原型的合同,總價值估計爲60億美元。除此之外,SpaceX和美國國家航空航天局(NASA)簽署的合同總價超過90億美元,主要用於向國際空間站運送貨物和宇航員。

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與主要的防務供應商相比,這一總數仍然相形見絀。波音公司去年防務和航天業務營收約260億美元,而美國最大的防務承包商洛克希德馬丁公佈去年太空和導彈業務營收約爲210億美元。這兩家公司還都是NASA重大項目的主要承包商,過去幾年裏相關項目資金達到數百億美元。

(圖示:馬斯克表示,他的目標是殖民火星,爲人類提供一個安全逃離地球的必要條件。)

SpaceX的許多合同不僅依賴於新興技術,也取決於未來美國五角大樓的決定,並且初始收入有限。但隨着美國國會和五角大樓在一系列太空項目上投入的資金越來越多,業內官員表示,在未來10年左右的時間裏,SpaceX獲得的美國軍方合同將增加數十億美元。

Space X轉向美國軍方項目的主要目的是有效利用公司火箭和衛星。這些設備原本爲美國民用和商業客戶打造,NASA仍然是它的最大客戶。但據分析人士和行業官員說,該公司正在發展的戰略是調整現有系統,以適應諸如跟蹤太空碎片、幫助防禦超高速導彈以及提供安全通信鏈接等新任務。

業內資深顧問羅傑·魯希(Roger Rusch)表示,爲了贏得美國軍方的信任,SpaceX高層“堅持不懈,做足了功課,做了一切需要做的事”。他說,“這種堅持已經得到了回報。”

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SpaceX發言人沒有回覆置評請求。

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不過,向美國軍方高層推銷業務與談判商業合同有很大不同。在民用商業合同中,SpaceX往往擁有巨大的影響力,因爲其價格比競爭對手低得多。顧問基思·沃爾克特(Keith Volkert)是與SpaceX簽訂合同的主要衛星運營商代表,他說,馬斯克的團隊總是喜歡告訴他的企業客戶,他們真的只是湊個熱鬧。

“我們並不是真的向你推銷火箭,”他回憶公司代表經常這樣說。“我們就是賣給你一輛公共汽車,你也沒有機會精挑細選。”

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在不到24年的時間裏,SpaceX公司已經從在倉庫裏工作的幾名員工發展到設施遍及德克薩斯州、佛羅里達州到華盛頓州,旗下有大約8000名員工的大公司。而在美國政府內部,SpaceX以最好鬥、最成功的遊說團體而著稱。

由於價格比傳統供應商更低,SpaceX成爲了美國最大的商業和民用發射服務提供商。但沃爾克特說,這種方法不適用於要求苛刻的軍方客戶,他們更看重可靠性和嚴格監督,而非成本。

作爲SpaceX“星鏈”項目的一部分,馬斯克部署數千顆小型衛星的計劃吸引了很多私人投資者。業界和美國軍方官員表示,這個商業寬帶項目最終可能成爲軍事應用的基礎。根據馬斯克的公開估計,將人類送上火星至少需要300億美元開發和測試新技術,因此業內官員表示,SpaceX越來越希望從美國軍方獲得更多收入,以幫助滿足公司日益增長的現金需求。

美國五角大樓已經接受用SpaceX獵鷹9號火箭發射一系列美國空軍導航和情報衛星發射的做法,其中包括之前備受爭議的回收火箭一級助推器並重復使用。

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今年8月,SpaceX擊敗亞馬遜公司首席執行官傑夫·貝索斯(Jeff Bezos)創立的藍色起源,贏得五角大樓未來幾年40%的發射合同。由波音公司和洛克希德馬丁公司合資的聯合發射聯盟(ULA)則贏得了餘下任務。但ULA高管對SpaceX的介入表示出越來越大的擔憂。就在幾年前,ULA在發射軍用有效載荷方面還幾乎處於壟斷地位。

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洛克希德馬丁首席財務官肯·波斯森裏德(Ken Possenriede)在10月份表示:“他們現在不僅僅是一個新興的威脅。”

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據業內人士說,作爲加強與美國五角大樓關係的努力一部分,SpaceX最近聘請了退休的四星空軍上將泰倫斯·奧肖內西(Terrence Shaughnessy),目前還不清楚奧肖內西是公司顧問還是正式僱員。SpaceX尚未正式宣佈這一消息,但其還招募了其他已經退役的美國軍官。

SpaceX的產品獲得認可也反映出美國五角大樓越來越重視相對便宜的小型衛星,而不是一些昂貴的龐然大物,後者更難操控或進行防禦。

一些華爾街分析師認爲,SpaceX估值之所以接近洛克希德馬丁公司約1030億美元的市值,部分原因是該公司迄今爲止已經成功發射了100次火箭,在防務市場的發展前景也在不斷擴大。不過一些顧問和分析師擔心,進一步強調軍用業務可能會分散該公司在民用和商業領域的精力。

能夠成爲美國五角大樓的頂級供應商,對於曾被忽視的SpaceX來說是一個巨大轉折。多年前SpaceX曾提起訴訟,指控美國空軍在部分業務中將其拒之門外。而在今年年初,SpaceX仍因爲被美國五角大樓主導的火箭開發資金排除在外而喋喋不休。

馬斯克給人的印象是一個有遠見的人,致力於保護環境並在太陽系中爲人類尋找另一個家園。行業顧問蒂姆·法拉爾(Tim Farrar)在一家與SpaceX存在競爭關係的寬帶服務商處工作,他說:“如果是軍方來買單的話,很多局外人就不會以同樣樂觀的眼光看待他。”(辰辰)

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